Sang et discipline: ce que c’était de se battre dans une bataille romaine

C’est le premier siècle après JC et l’armée romaine est à la hauteur de son pouvoir et de son professionnalisme. Vous faites partie de cette armée – un soldat avec des années dans les rangs. Mais l’expérience du champ de bataille est encore une chose rare. La plupart de la guerre marche, attend et creuse les tranchées pour les camps de siège.

Aujourd’hui est différent. Aujourd’hui, vous faites face à l’ennemi dans une bataille ouverte. Vous êtes sur le point de vivre la guerre la plus intense.

La ligne de bataille

Vous avez déjà formé des lignes de bataille avant, en parcourant les motions des centaines de fois sur le terrain d’entraînement. Il vient facilement aux 80 hommes de votre siècle. Au cri de votre centurion, vous vous formez en quatre rangs, aux côtés des cinq autres siècles de votre cohorte. Votre cohorte est dans la ligne avant, face à l’ennemi à travers la plaine ouverte sur laquelle votre général a choisi de se battre.

Regardant à gauche et à droite, vous voyez de longues lignes d’hommes en armure et casques assortis, tous portant des boucliers rectangulaires incurvés appelés scutum. Comme vous, tout homme porte un pilum ou lance une lance, et porte un gladius, une courte épée poignardée, à sa taille.

Loin à gauche et à droite, la cavalerie et les irréguliers forment les flancs de l’armée. Certains de la cavalerie sont des citoyens romains comme vous, natifs de l’Italie, mais la plupart de ces forces d’attaque sont des irréguliers provenant des provinces conquises. Vous ne pouvez pas compter sur eux comme vos frères légionnaires.

Représentation visuelle de la Légion réformée post-mariale montrant la taille et la disposition des formations d’infanterie.

Enfin, la commande arrive et vous commencez à avancer.

Préparation à la lutte

Vous marchez dans vos lignes, en gardant une formation proche. Il y a des écarts entre les cohortes, dans lesquelles ceux de la deuxième ligne peuvent se déplacer si nécessaire. Le troisième est tenu en réserve.

Des personnages représentant les légionnaires romains de Legio XV Apollinaris.

Chaque siècle a son propre porte-étendard, et regarder le vôtre vous aide à rester en place. En chronométrant vos pas pour correspondre à ceux de votre unité, vous pouvez facilement garder la formation. Si ce n’est pas le cas, alors l’optio – le commandant en second de votre centurion – regarde à l’arrière, prêt à vous crier en ligne. Vous pouvez l’entendre maintenant, en réprimandant quelqu’un qui a déménagé de sa position, en le repoussant avec son bâton de bureau. La discipline est vitale pour les légions.

Les officiers

Un reconstituant historique en costume de centurion romain.

Les seules personnes qui ne sont pas en formation sont les officiers et les messagers qui montent entre eux sur des chevaux rapides. Vous connaissez quelques officiers de vue. Vous connaissez même le nom du général et du légat qui dirige votre légion. Mais c’est tout ce que vous devez vraiment savoir. Leurs ordres vous atteindront à travers le centurion.

Un cavalier passe au galop. L’ennemi a chargé sur le flanc gauche. Vous pouvez entendre le choc du fer et leurs cris de guerre. Le messager galope pour rapporter au général, lui disant à quoi les choses ressemblent par terre. C’est la seule façon pour les agents de rester informés sur le front.

Assombrir les cieux

Légionnaires romains impériaux en formation serrée, un soulagement de Glanum, une ville romaine dans ce qui est aujourd’hui la France méridionale qui a été habitée de 27 avant JC à 260 AD (quand il a été limogé par l’invasion des Alamans). Par Rama – CC BY-SA 2.0 en

Il y a des hommes avec des arcs et des frondes parmi les auxiliaires, mais les armes de missiles ne sont pas pour les hommes de la légion.

Vos ennemis sont différents. Ils ont amené des archers au centre de la bataille, une ligne de tirailleurs qui commencent à vous tirer dessus. Il n’y a aucun moyen d’esquiver, aucun espoir de les éviter en touchant vos rangs serrés. Alors tu lèves tes boucliers, les hommes derrière eux levant le leur au dessus de ta tête, te protégeant comme tu protèges le devant de la formation.

Les flèches déclenchent ce mur de bois et de cuir. On s’enterre dans votre bouclier avec un bruit sourd. À côté de vous, un homme est malchanceux, une flèche se frayant un chemin à travers un trou et se perce le bras. Comme il tombe en arrière, maudissant et saignant, un autre homme prend sa place.

L’ennemi crie et hurle, battant des tambours et soufflant des trompettes dans l’espoir de vous intimider, de vous effrayer avant que les combats ne se déroulent. Mais les Romains ne sont pas si facilement effrayés, et le vôtre est une forme d’intimidation plus civilisée. En marchant sur les barbares, vous le faites dans un silence sévère et calme.

Enfin, vous êtes assez près, l’ennemi à moins de trente mètres. Une commande descend la ligne. Vous levez le bras, retirez votre pilum et le lancez de toutes vos forces.

Combat rapproché

Récréation d’un soldat romain portant une armure en plaques (lorica segmentata), Musée militaire national, Roumanie. Par Christian Peter Marinescu-Ivan – CC BY-SA 2.0

Vous n’attendez pas que l’ennemi accepte le choc des centaines de lances lourdes qui pénètrent dans leurs rangs. Dès que le pila est lancé, vous criez au sommet de vos poumons et chargez.

Soudainement, la légion froide, calme et silencieuse se transforme en une tempête d’épées et de furies qui s’écrasent contre le rivage de l’armée adverse. Vous voyez les barbares chanceler quand ce second choc survient. Parfois, cela suffit à les envoyer fuir, mais pas aujourd’hui. Aujourd’hui, ils sont faits de choses plus fortes. Aujourd’hui vous allez vous battre.

Votre but, comme celui de tout le monde ici, est de tuer l’un des ennemis et de faire un pas dans la brèche. De cette façon, vous pouvez forcer une pause dans sa formation. Une bataille est tout au sujet de la volonté de gagner. Une fois que leur formation commence à s’effondrer et que l’ennemi perd confiance dans leur capacité à tenir, alors ils peuvent courir.

Votre espoir est qu’ils se cassent devant vous.

La première attaque ne passe pas, et les deux côtés s’éloignent en se criant dessus. Les barbares vous rejettent quelques-uns de vos pila, mais ils touchent surtout des boucliers. Ensuite, vous facturez à nouveau.

Casque d’infanterie romaine (Carnuntum Auxiliary B). Fin du 1er siècle. Par MatthiasKabel – CC BY 2.5

C’est un travail dur et brutal, comme des coups de marteau sur ton bouclier, qui secouent ton bras. Vous pouvez seulement voir ce qui se passe immédiatement devant vous, seulement attaquer celui qui est là, poignarder avec votre épée courte, ne pas vous balancer car c’est difficile de faire ce gros plan et plus facilement paré.

Bientôt, votre bras vous fait mal, et votre armure est irritée à votre épaule où le rembourrage a glissé. Il y a du sang sur le bras et vous ne savez pas de qui il s’agit. Réglez trempe votre tunique.

Un côté se brise

Enfin, il y a un cri de plus loin sur le terrain. La ligne est cassée.

Le guerrier face à vous se tourne, mais vous ne lui donnez pas l’occasion. Tu l’as coupé par derrière. C’est maintenant que le vrai massacre commencera.

Certains de l’ennemi reculent timidement tandis que d’autres courent simplement. Aucune tactique ne leur fera beaucoup de bien si elles ne peuvent pas s’écarter du chemin. Vous avancez rapidement, en vous assurant que les restes de cette formation sont mis en fuite.

Ensuite, il y a un cri du centurion. Vous habillez les rangs, alignant votre bouclier contre celui de l’homme à côté de vous, et attendez de voir où la bataille vous mènera ensuite.